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科学家发现鲁道夫人化石

核心提示:近日,一个国际研究小组在新一期英国《自然》(Nature)杂志上报告说,在肯尼亚新发现的一些古人类化石说明,人类进化史上曾有争议的鲁道夫人确实存在,这显示出古人类的进化比原有认识更为复杂。

  【中国生物产业网www.cnbioindustry.cn】2012年8月15日讯  近日,一个国际研究小组在新一期英国《自然》(Nature)杂志上报告说,在肯尼亚新发现的一些古人类化石说明,人类进化史上曾有争议的鲁道夫人确实存在,这显示出古人类的进化比原有认识更为复杂。

  

  有关鲁道夫人的争议始于1972年。自从古人类学家Meave Leakey于1972年在科比福拉第一次看到这个陌生的人类祖先新种的头骨化石后,她和其他科学家便一直在徒劳地找寻该物种的其他成员(科比福拉是位于非洲图尔卡纳湖东部的著名化石床,从上世纪60年代开始,在这里陆续发现了几个不同的人类祖先属种)。这具200万年历史的头骨具有一个很大的脑,从而使他成为智人的一员。

  但是他长而扁平的面部以及其他特征却与同时期的另外两种早期智人相去甚远,因此许多研究人员认为他属于一个新的物种——鲁道夫人。然而也有学者质疑他是否属于一个新种,或者仅仅是能人——距今230万年至140万年前生活在东非——的一个与众不同的成员。如今供职于肯尼亚图尔卡纳盆地研究所和美国纽约州立大学石溪分校的Leakey表示:“他总是一个异类。”

  Leakey说,化石猎人于2008年发现了一个幼体从岩石中突出且保存完好的面孔中部和牙齿化石,这“真让人感到兴奋”。来自德国莱比锡市马普学会进化人类学研究所的合著者Fred Spoor表示,其面部看起来就像是最初的鲁道夫人头骨——被称为KNM-ER 1470——的一个小一点的“袖珍版”,并且也生有异乎寻常的平脸,这与在能人中发现的更为突出的上颌截然相反。同时其较小的尺寸也排除了一些老观点,即鲁道夫人的头骨总是比能人的头骨大,或者更大的标本来自于男性而较小的来自于女性。

  随着2009年发现的一个非常完整的下颌化石,研究小组对于这一难于捉摸的物种有了更进一步的认识(1470并不具有下颌)。颌骨和新面部揭示了鲁道夫人生有一个与众不同的U型上颚,连同朝向颌骨前端的犬齿,而不是像能人那样在V型上颚中生有两边对齐的犬齿。Spoor说,这意味着两个物种之间的一个发展中的重要差异,而不是一个物种的变异。

  这些新化石全部发现于科比福拉的卡拉瑞岭,这里距离发现1470头骨的化石床不足10公里,并且也位于发现能人和直立人化石的相同地区。一些研究人员依旧认为,1470和新的化石可能是能人的相同类群(或生物组)的成员,这是因为能人的化石发现得很少,因此,“我们仍然并不了解能人。”美国加利福尼亚大学伯克利分校的古人类学家Timothy White这样说道。

  三块化石的测年结果显示,他们生活在195万年前至178万年前,说明在这段时间里,人类的祖先大家庭比原有认识更为复杂。这意味着古猿进化可能不只有直立人这一条道路。

  然而并未参与此项研究的华盛顿哥伦比亚特区乔治·华盛顿大学的古人类学家Bernard Wood则表示,许多人都说新材料“真的是很好的证据,表明这里曾有过直立人和其他两到三个古人种”。并且如果3个古人种在大致相同的时间和地点共存,那么他们彼此如何竞争食物和栖息地呢?

  他们吃不同的食物、住在不同的地域,或以不同的方式使用石器吗?坦佩市亚利桑那州立大学的古人类学家William Kimbel表示,现在是“想想假设以解释他们是如何瓜分他们的世界的”时候了。

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实习编辑:Cassie

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